Oceanografia

O que é a Passagem Noroeste?



A mudança climática abriu uma rota marítima através do Ártico Canadense


Mapa Northwest Passage: Linhas vermelhas são possíveis rotas para atravessar a Passagem Noroeste. / MapResources. Clique para ampliar a imagem.

O que é a passagem noroeste?

A Passagem Noroeste é uma rota marítima que conecta os oceanos Atlântico e Pacífico através do Arquipélago do Ártico Canadense. No passado, a Passagem Noroeste era praticamente intransitável, porque estava coberta por um denso gelo marinho durante todo o ano. No entanto, nos últimos anos, a mudança climática está permitindo que o tráfego comercial passe pelo Oceano Ártico por essa rota antes impossível.

Os benefícios potenciais de uma Passagem Noroeste clara são significativos. As rotas de navios da Europa para o leste da Ásia seriam 4.000 quilômetros (2.500 milhas) mais curtas. O petróleo do Alasca pode se mover rapidamente de navio para portos no leste dos Estados Unidos. Os vastos recursos minerais do norte do Canadá serão muito mais fáceis e econômicos de desenvolver e enviar ao mercado.

Gráfico da extensão do gelo do mar ártico: Gráfico de séries temporais da extensão média mensal do gelo do mar do Ártico, em milhões de quilômetros quadrados. A extensão média do gelo em janeiro de 1979 a 2014 mostra um declínio de 3,2% por década. Crédito: Centro Nacional de Dados sobre Neve e Gelo.

O gelo do Ártico está derretendo

Houve um declínio progressivo, ano a ano, na espessura e extensão do gelo marinho do Ártico. O gráfico nesta página mostra como a extensão do gelo do mar do Ártico tem diminuído constantemente entre 1979 e 2014.

Os estudos da NASA mostraram que a extensão do gelo do Ártico está diminuindo a uma taxa de vários por cento por década. À medida que a cobertura de gelo é removida, a radiação solar penetra na água e a aquece, em vez de se refletir no gelo branco.

Outro fator que contribui para o aquecimento do Oceano Ártico é o aumento das taxas de descarga de rios que drenam da Eurásia. Esses rios de água doce agora recebem escoamento crescente do derretimento das geleiras. Este escoamento é muito mais quente que a água do Oceano Ártico. O resultado líquido é um leve aquecimento das águas do Oceano Ártico e uma diluição da salinidade.

Foto de satélite Northwest Passage: Imagem de satélite da Passagem Noroeste e do Arquipélago Ártico Canadense, adquirida em 3 de setembro de 2009. Crédito da imagem NASA / Earth Observatory. Clique para ampliar a imagem.

Mapa da Passagem Noroeste

O mapa na parte superior desta página mostra possíveis rotas pela Passagem Noroeste. Os navios que viajam para o oeste entrariam na Passagem através da Baffin Bay, atravessariam o Arquipélago do Ártico Canadense por várias rotas, sairiam no Mar de Beaufort e depois no Oceano Pacífico através do Mar de Chukchi e do Mar de Bering.

Nos últimos anos, imagens de satélite capturadas perto do final do verão do Ártico geralmente mostram que grandes porções da Passagem são relativamente livres de gelo. Em setembro, imagens de satélite mostram que o Oceano Ártico foi claro o suficiente para navegar diretamente pela Passagem Noroeste. (Relacionado: Mapa de Recursos do Oceano Ártico)

História Antiga da Passagem Noroeste

O valor econômico de uma rota curta que liga os oceanos Atlântico e Pacífico foi apreciado cedo. Os espanhóis se referiam a essa rota como "Reta de Anián" e Francisco de Ulloa começou a procurar a área da península de Baja California em 1539. Exploradores ingleses, incluindo Martin Frobisher, John Davis e Henry Hudson, procuraram por ela do lado do Atlântico no final de 1500 e início de 1600. Essas expedições não tiveram sucesso.

As explorações continuaram nos anos 1600 e 1700, sem sucesso. Então, em 1849, Robert McClure passou pelo Estreito de Bering com a intenção de navegar para o Atlântico. Seu navio estava preso no gelo não muito longe de chegar ao visconde Melville Sound e provável passagem para o Atlântico. Finalmente, depois de passar três invernos no gelo e morrer de fome, McClure e sua equipe foram resgatados por um grupo de trenós de um dos navios de Sir Edward Belcher e transportados por trenó para o Sound. McClure e sua equipe se tornaram os primeiros a sobreviver a uma viagem pela Passagem Noroeste.

O explorador norueguês Roald Amundsen e sua equipe foram os primeiros a atravessar a Passagem Noroeste inteiramente por mar em 1906. Embora a travessia tenha sido um importante "primeiro", tinha pouco valor econômico porque a viagem levou três anos e usou águas rasas demais para transporte comercial. A primeira viagem de temporada única pela passagem foi realizada por Henry Larsen e sua tripulação em 1944. Novamente, o caminho percorrido não era suficientemente profundo para o transporte comercial.

Cortador da Guarda Costeira dos EUA Healy, um dos mais novos e mais avançados quebra-gelos polares dos Estados Unidos. Crédito: Foto da Guarda Costeira dos EUA pelo suboficial Patrick Kelley.

Primeiro rascunho profundo e cruzamento de embarcação comercial

Em 1957, três cortadores da Guarda Costeira dos Estados Unidos - Storis, Bramble e SPAR - se tornaram os primeiros navios a cruzar a Passagem Noroeste ao longo de uma rota profunda. Eles cobriram as 4.500 milhas de água semi-mapeada em 64 dias.

O primeiro navio capaz de transportar cargas significativas para atravessar a Passagem foi o SS Manhattan, um superpetroleiro especialmente reforçado, em 1969. Era acompanhado pelo John A. MacDonald, um quebra-gelo canadense. Esta viagem foi realizada para testar a Passagem Noroeste como uma alternativa à construção do gasoduto do Alasca. Naquele momento, foi determinado que a Passagem Noroeste não era econômica e o Pipeline do Alasca foi construído.

Águas internacionais ou águas canadenses?

Todas as rotas através da Passagem Noroeste passam entre as ilhas do arquipélago do Ártico canadense. Nessa base, o Canadá reivindica a rota como "Águas Internas do Canadá". No entanto, as forças armadas dos Estados Unidos enviaram navios e submarinos através da Passagem sem notificação ao Canadá, com base na filosofia de que a Passagem é uma Água Internacional. Essa é uma das muitas questões em "quem é o dono do Oceano Ártico?" questão.

Futuro da Passagem Noroeste

O uso comercial da Passagem Noroeste pode ser um benefício muito pequeno das mudanças climáticas. Bilhões de dólares em custos de transporte podem ser economizados a cada ano se a passagem permanecer aberta e confiável por alguns meses do ano. Também haverá economia de tempo e energia. O Canadá tem mais a ganhar se a Passagem Noroeste se tornar uma rota viável de transporte. Isso facilitará o desenvolvimento das terras do norte pelo Canadá e proporcionará uma importante posse econômica e militar se a reivindicação de controle for mantida.